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「あに―いもうと」第7話

2017/05/07 Sun 17:07

 レフェリーが試合再開を告げ、その直後に第3R終了のゴングの音が鳴り響いた。もう終わったと思われた試合は第4Rへと続いていく。混迷したリングを反映するようにインターバルに突入しても場内のどよめきはおさまらない。
「まだ続けさせるのかよ。もう終わりでいいじゃねぇか…」
 血の滴をキャンバスに落としながらよろよろと青コーナーに帰っていく亜衣の姿を見て、タクロウは顔を歪めながら言葉を漏らした。
「マウスピース、お願いしていいですか?」
 美羽の言葉でタクロウははっと我に返る。スツールに座っている美羽からマウスピースを目の前に出され、タクロウは、
「えっあぁ…わりぃ…」
 と動揺しながら言った。マウスピースを手にして水で洗う。それが終わると、瓶に入った水を美羽の口に含ませた。うがいをして口の中に含んだ水を容器に吐き終えた美羽はこちらを見て、
「亜衣さん、もう気付いているかもしれません。この闘い方の唯一の欠点に」
 と言った。
「希望がある。そういう眼をしていたから」
「そうか、コーナーに気付いたか…。長引かせると何があるか分からないな…」
「次のRで決めてみせます」
「そうか…無理はするなよ」
「ええ…無理はしません。タクロウさんがそう望むなら」
 美羽はそう言うと立ち上がり、右手でマウスピースを求めた。一瞬間が出来て渡されたマウスピースを口に入れ、両腕を下げながら第4R開始のゴングを待った。

 ふらついた足取りで青コーナーに戻り、倒れ落ちるようにスツールに座る亜衣。たったの1Rで原型を留めてないほどに醜悪に変形した亜衣の顔を見た河原は青ざめた表情をして、
「会長、これ以上は流石に…」
 と言って山川会長の顔を見た。
「まだ終わりはダメですよ」
 亜衣は頭を持ち上げ、表情が反映されなくなったゴツゴツした顔にかすかに分かる笑みを浮かべた。
「デンプシーロールが破られたわけじゃないんですから」
「分かった。ただし次危なくなったら止める。いいな」
 山川会長の言葉に亜衣は返事をせず、わずかばかり首を縦に振った。
 第4R開始のゴングが鳴った。
 亜衣は体を左右に振りながら前進を進める。前のラウンドでKOされる寸前に陥りながらもなおも自分のボクシングを愚直なまでに貫く。しかし、得意のウィービングはもはや見る影もないほどスピードが落ちていた。
 美羽のパンチの射程距離に踏み入った瞬間、亜衣の顔面が四方八方へと乱れ飛んでいった。美羽のホーミングする左ジャブの速射砲。
 そして、美羽の左ジャブがスクリューへと変わる。リングに響き渡る重たい打撃の音。
 血飛沫が舞い散った。ひしゃげた亜衣の顔面の鼻と口から血が噴き出ていく。さらにもう一発美羽のスクリュージャブが亜衣の顔面に打ち込まれた。
「ぶふぅっ!!」
 亜衣が血反吐を噴き上げて、身体がぷるぷると震え硬直する。その隙を逃さずに美羽のスクリュージャブが連続して放たれる。
 ズドォッ!!ズドォッ!!ズドォッ!!
 亜衣の顔面がパンチングボールのように弾き飛ばされていく。徐々に下がっていく亜衣の両腕、顔を差し出すように前のめりになっていく上半身。パンチを打ってくださいとばかりに無防備になっていく亜衣は、美羽にパンチを打たれるがままであった。
 一方的な時間が過ぎていく。ボクシングすら出来ずにパンチを浴び続ける亜衣。しかし、何発パンチを浴びようとも亜衣は倒れない。亜衣の瞳はまだ光を失っていなかった。
 ズドォォッ!!
 美羽に右ストレートを打ち抜かれ、亜衣の身体が後ろへ下がっていく。それでも、亜衣は数歩下がったところで踏ん張った。

 美羽に…美羽に負けるわけにはいかない…。お兄ちゃんの夢はあたしが受け継いだんだから…。


「ふ~ん、ここがいつもお兄ちゃんが練習してる場所なんだ」

「あぁっ…つか、マジお前もボクシングするのか?」

「ボクシングっていうかダイエット目的だけどね」

「何その顔。あたしがいたらイヤなの?」

「なんかはじぃからよ。妹がジムにいるってのも」

「自意識過剰だよ。そんなの誰も気にしないって」
 
 悪態ついてるけどお兄ちゃんはよくランチに誘ってくれる。家の近くにある喫茶店。一人でケーキ食べるのもはずいからよって言いながら。あたしはお兄ちゃんがいると安心する。守られてるみたいで。


 初めての練習はお兄ちゃんが見てくれた。お兄ちゃんの手本を真似て左ジャブを打つ。

「お兄ちゃんどう、こんな感じ?」

「良いパンチじゃん。センスあるかもしれねぇな俺に似て」

「何自分も褒めてんの」

「良いんだよ、俺は結果残してんだから」

「あたしもプロ目指しちゃおっかなぁ」

「やめとけ。痛え思いばっかししてファイトマネーは安い。割に合わねぇぞ」

「じゃあなんでお兄ちゃんはボクシング続けてるの?」

「んっ…まぁ、こんな俺を周りが褒めてくれるのはボクシングくらいだからな」

 亜衣は「そっか」と言ってにこっと笑った。
「あたしもお兄ちゃんに初めて褒められた。やっぱりプロ目指そうかなっ」

「じゃあもう褒めねえ」

「なにそれ、いじわる。まぁいいけどね。プロになるわけないし。痛いのイヤだから」

 本当はプロになりたい気持ちが心の中に半分くらいあった。お兄ちゃんの闘ってる姿に魅せられていたから。


 世界戦で負けて入院したお兄ちゃんが退院する日、あたしは病院まで出迎えに行った。

「せっかく観に来てくれたのにみっともねえ姿見せちまったな…」

「うぅん…そんなことない。ずっと近くで見てたから。お兄ちゃんが誰よりも練習してた姿」

「そうか…。そう言ってくれると少しは気持ちも楽になるわ。これで最後だからな」

「最後?」

「あぁ、顎やっちまってな。もうリングに上がるのは無理だって医者から言われた」

「そうなんだ…」

 今にも泣きそうな顔をして空を見上げるお兄ちゃん。あたしは黙ってお兄ちゃんの横顔を見つめていた。二人で無言のまま歩く中であたしは心の中で誓った。
 
 あたしはプロボクサーになる。そして、お兄ちゃんの夢をあたしが果たすから。

 立ち尽くす亜衣の顔面に美羽のスクリュージャブが一発、二発と当たった。亜衣は下がるどころかパンチを食らいながらも前に出ていく。美羽がこのラウンド初めて後ろへ下がった。美羽が何度スクリュージャブをヒットさせても亜衣は前進を止めない。
 コーナーポストが近づき美羽が右に逃げようとしたところを亜衣は左腕を伸ばして逃げ道を塞いだ。足が止まった美羽のお腹に亜衣はその左腕で攻撃する。美羽の身体が後ろへ吹き飛んだ。ガードの上からとはいえ威力は十分。美羽の身体がコーナーポストに当たった。
 ずっと欲していた状況―――。亜衣が上半身を横8の字に回転させる。デンプシーロールで美羽の元へ向かっていった。美羽からパンチは出ない。亜衣が左のフックをガードの上から当てた。激しい衝突に美羽の体が揺れ汗が飛び散った。亜衣がデンプシーロールの動きから連続してフックを放っていく。ガードでクリーンヒットを避けているもののコーナーポストに釘付けにされる美羽。亀のようにガードを固めながら必死に耐え凌ぐ。
「美羽!!逃げろ!!コーナーから早く出ろ!!」
 美羽の後ろからタクロウの声が聞えた。
 亜衣はかまわずにパンチを打ち続ける。段々と美羽のガードの隙間が大きくなっていく。
 あと少し、あと少し…。
 呼吸が激しく乱れながらも亜衣は止めずにパンチを打ち続けた。そして、右のフックでついに美羽のガードが上に弾き飛んだ。もう一発左のフックを放つ亜衣。しかし、美羽が抱きかかるように体を寄せ両腕を亜衣の背中に回した。両腕で掴まれた亜衣は必死になってクリンチをほどこうとした。
 もう少し…もう少しなんだから…。
 でも、亜衣の身体は口から息が苦しそうに漏れるばかりで両腕はもう思うように動かなかった。体力が底をつきぷるぷると震えるだけの亜衣の両腕に対して美羽の両腕のフックする力がさらに増す。美羽が力強く二人の身体を反転させ、コーナーポストを背にするのが亜衣へと変わった。
 美羽が亜衣の身体を滅多打ちする。
「ぶへぇっぶほぉっぶはぁっぶふぅっ」
 サンドバッグのように打たれ、亜衣は痛々しい声を漏らし続ける。
 美羽のパンチを浴びるたび、悔しい思いに駆られた。どうしても勝ちたい相手に一方的に殴られるもどかしい現実。もうどうにもならない失望感…。
 悔しさで胸の中も苦しみを覚えながら亜衣は美羽のパンチの連打で激しく顔面が吹き飛ばされ続けた。顔面はさらに醜く変形していき、血や汗が霧雨のように舞い散っていく。
「すごい!!志恩の物凄いラッシュ!!秋乃江、完全にサンドバッグ状態です!!」
リングの上は大歓声が地鳴りのように響き続けていた。
 この場が大きな熱に包まれる中で一人だけ自身の無力さを味わい続ける孤独。コーナーポストを背にして逃げ場を絶たれた状況で、寂しさと虚しさまでも亜衣の心の中で広がっていく。
「もういいだろ!!試合を止めろ!!」
 絶叫する声が後ろから聞こえた。それはずっと欲していた人の声。
 お兄ちゃん…あたしは…。
 苦痛に駆られながらまどろむ意識の中で亜衣はその声の心地よさに溺れていた。苦しみしかない中でその声の心地よさに救いを求めもう試合のことも考えられなくなっていた。
 試合は終わりを迎えようとしていた。ただただ自身に送られた声に気持ちを向ける亜衣と亜衣の変化を察知しとどめの一撃に移行する美羽。
 下から空を切り裂く音が起きた。次の瞬間、亜衣の顎に凄まじい衝撃が打ち込まれた。
 グワアシャッ!!
 天に向かって伸び上がる美羽の右アッパーカット。亜衣の両足が宙に浮き上がった。マウスピースが血飛沫と共に高々と舞い上がり、リングの外へと落ちた。亜衣が前に倒れ落ちていき美羽の胸元に顔を埋める。ずり落ちるように亜衣はキャンバスに沈み落ちた。顔面からキャンバスに倒れ、そして身体が反転して仰向けになった。
「ダウン!!」
 レフェリーがダウンを宣告し、美羽をニュートラルコーナーに戻した。カウントを合図に場内の熱狂は一段と高まっていく。
 タクロウが側にいる青コーナー付近で仰向けで倒れたまままったく動けずにいる亜衣。身体を照らす照明の光が飛びかけている意識をさらに弱らせる。
 お兄ちゃん…。お兄ちゃんがあたしに…。あたしは…あたしはまだ…闘える…。
 亜衣が恍惚とした表情を浮かべた。しかし、握られていた両拳は力無く開かれていく。亜衣の上半身がぷるぷると痙攣を始めた。
「ナインッテン!!」
 レフェリーがテンカウントを数え上げ、試合終了のゴングが鳴り響いた。
「試合終了です!!勢いのある挑戦者でもチャンピオン志恩には全く歯が立ちませんでした!!志恩、圧倒的な強さで秋乃江にKO勝利です!!」
 アナウンサーが大声で実況を続け、観客からは大きな声援と拍手が飛び交う。
 場内の熱狂が最高潮に達する中、レフェリーが勝者の名前を告げて美羽の右腕を高々と上げた。試合の勝ち名乗りを受けても観客から祝福の声援を受けても、美羽は表情をまったく変えずにいる。一方の亜衣は目と口元が緩まっただらしのない表情をしている。それはパンチのダメージに悶えながらもどこか充たされているようでもあった。
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